Jon Crispin – Willard Suitcases

 

Op donderdag 12 januari speelt Tom Struyf bij ons de voorstelling Finding Willard. De voorstelling gaat over een voormalige psychiatrische instelling, The Willard Asylum, die Tom Struyf bij toeval tegenkwam in het dorpje Willard bij de grens van Canada. Tom ontdekte een link met het Psychiatrisch ziekenhuis in Geel en maakt er een voorstelling over. In het kader van die voorstelling stellen we deze foto’s van Jon Crispin voor, het zijn foto’s die hij nam van achtergelaten koffers van patienten, gevuld met voorwerpen uit hun leven voor en tijdens hun verblijf in het Willard Asylum.

 

Jon Crispin over zijn foto’s


In 1869 opende de staat New York het Willard Asylum voor mensen die langdurig opgenomen moesten worden. Sommige van deze "chronisch gestoorden" kwamen uit andere ziekenhuizen, sommigen kwamen van families die niet langer voor hen konden zorgen, velen kwamen uit armenhuizen en sommigen kwamen geketend. Het Willard Asylum - later bekend als Willard State Hospital en uiteindelijk als Willard Psychiatric Center - bevond zich op het platteland van de staat New York in de stad Willard aan de oevers van het Seneca meer. In de volgende decennia groeide Willard uit tot een ziekenhuis met enkele duizenden patiënten. Gedurende de twintigste eeuw veranderde Willard van een bijna op zichzelf staande, geïsoleerde instelling met een eigen boerderij, dieren en metaal- en houtwerkplaatsen in een modern psychiatrisch ziekenhuis. In 1995 besloot de staat New York dat het zijn doel voorbij was en sloot het. 

Het gesticht onderscheidde zich door een bijzonder nauwe band met de nabijgelegen gemeenschappen. Generaties van families werkten in Willard, en toen het gesloten werd, werden sommige werknemers belast met de taak het terrein te ontmantelen. Het was in die tijd dat medewerkster Beverly Courtwright meer dan vierhonderd koffers van patiënten vond, gevuld met voorwerpen uit hun leven voor en tijdens hun verblijf in Willard. De collectie koffers dateert van 1910 tot in de jaren 1970.  Dankzij Beverly, en met de betrokkenheid van Craig Williams, een historicus van het New York State Museum, werden de koffers gered, en een paar werden uiteindelijk tentoongesteld in een tentoonstelling in het museum in 2004. De koffers bevinden zich nu in de permanente collectie van het museum en zijn gecatalogiseerd en bewaard. 

Sinds de jaren tachtig heb ik regelmatig in Willard gefotografeerd, aanvankelijk waren het foto’s van de verlaten gebouwen op het terrein. In 2011 kreeg ik toegang tot de koffers en begon ik met het documenteren van de collectie. Mijn voornaamste zorg tijdens dit project was het respecteren van de integriteit van het leven van de bewoners. Ik ben vastbesloten hun verhalen te vertellen via mijn foto's, en op een kleine manier te helpen de identiteit van de patiënten te herstellen.

Ik kreeg financiering voor dit werk via twee succesvolle Kickstarter-campagnes. Foto's van de eerste documentatie waren te zien in een tentoonstelling die in april 2013 werd geopend in het Exploratorium in San Francisco, genaamd "The Changing Face of What is Normal", die liep tot oktober 2014.  Ik heb ook over het project gesproken en de foto's tentoongesteld voor verschillende groepen, waaronder organisaties voor geestelijke gezondheidszorg en academische instellingen.  In januari 2018 was ik de Visiting Osler Scholar aan de University of Texas Medical Branch in Galveston, TX.

Mijn foto's zijn belangrijk voor het begrip van het leven in een psychiatrische inrichting, omdat ze het leven van patiënten laten zien, zowel voor ze werden opgenomen als tijdens hun lange verblijf in Willard.  Deze documentatie is een uiterst zeldzame en belangrijke kijk op het institutionele leven van patiënten met geestesziekten.  

 

Meer informatie over het project is te zien op willardsuitcases.com 

Ik schreef over mijn ervaring met het fotograferen van de koffers op mijn wordpress site https://joncrispinposts.com/tag/willard-suitcases/

Volg op Instagram @willardsuitcases

 

Jon Crispin

Pelham, MA

15 december 2021